Desde el momento inicial de un terremoto en cualquier país el evento se comienza a registrar a través de las ondas sísmicas por un aparato llamado Escala de Richter, si usted no conoce el mismo le invitamos a que hágala lectura de este artículo en donde le vamos a decir ¿Cómo funciona la escala de Richter cuando hay un terremoto?

¿Cómo funciona la Escala de Richter cuando hay un Terremoto?

La Escala de Richter es una graduación que se tiene sobre la magnitud de un evento sísmico. Fue desarrollada por Charles Francis Richter y Reno Gutemberg en 1935. Deducida a través de un logaritmo por Richter en donde se toma la amplitud del movimiento a través del sismógrafo estándar que se debe ubicar a 100 kilómetros de distancia del epicentro del sismo.

Estos investigadores trabajan para el Instituto de Tecnología de California, y comenzaron su diseño para separar el número de terremotos pequeños que era muy frecuentes en esta ciudad, de aquellos terremotos mayores que se podían presentar con menor frecuencia. En un principio fue usada solo para el área local del sur de California, obteniendo valores con una precisión de un cuarto de unidad, los cuales se comenzaron a usar años después a través de números decimales.

También se le conoce como Escala de Magnitud Local y se usa para hacer las evaluaciones de los daños que puede ocasionar un sismo midiendo la cantidad de energía que libera un temblor desde su centro o foco, usando un rango de escala que va desde el 0 hasta el grado 12, además de la intensidad que va creciendo de manera exponencial de un número a otro.

Desde el momento en que se comienza a registrar un temblor, el sismógrafo comienza a hacer el registro de las ondas sísmicas que se han liberado y las va representado en el sismograma. Cada unidad de magnitud nos manifiesta que su aumento es 10 veces superior en la amplitud de su onda.

En este sentido se establece que un terremoto de magnitud 2 es 30 veces superior al de uno que tenga una magnitud 1. Usando este parámetro la magnitud se va multiplicando en la misma medida en que aumenta. El índice mínimo que logra registrar es el magnitud 2, que es una vibración muy tenue del terremoto y que no puede ser sentida o percibida por los seres humanos, hasta llegar al de magnitud 10, siendo establecido que desde la magnitud 7 se consideran eventos catastróficos y de mayor importancia.

Fórmula para Calcular la Magnitud de un terremoto

La fórmula que se usa con la Escala de Richter, es por medio de valores asignados que van en un aumento progresivo de la forma de un algoritmo, el cual no puede ser lineal. En este sentido cada grado de la escala establece que un número que se asigne en la escala siempre será 100 veces más potente que el grado anterior.

Esta escala establece que un sismo con intensidad en su último grado (12) tiene una potencia de 1 billón de toneladas de TNT con la capacidad de fraccionar o fracturar la tierra desde su núcleo. En este sentido la escala establece los efectos que se pueden producir a partir de un terremoto de magnitud 3,5:

  • 3,5 a 3,9: Terremoto débil que solo puede percibirse en estructuras altas.
  • 4 a 4,9: se pueden sentir vibraciones en ventanas, los muebles y los carros estacionados, pero no ocasionan daños.
  • 5 a 5,9: se percibe, causa caída de algunos árboles y presencia de destrozos en estructuras antiguas.
  • 6 a 6,9: Daños serios en áreas pobladas que se encuentren alrededor de los 1610 kilómetros del epicentro, daños en algunas estructuras y derrumbes de muros.
  • 7 a 7,9: es un terremoto mayor que ocasiona destrucción de muchos edificios, caídas de árboles, terrenos, y hundimientos de calles y postes. Se pueden producir unos 18 terremotos de esta magnitud en un año.
  • 8 a 8,9: grandes terremotos que causan daños a cientos de kilómetros desde el epicentro, con esta magnitud solo podrían presentarse de 1 a 3 en un año.
  • 9 a 9,9: se consideran terremotos devastadores de miles de kilómetros. Suelen producirse 1 o 2 cada 20 años.
  • Más de 10 grados de magnitud: aunque no se ha registrado ninguno de esta magnitud se considera que el nivel de destrucción de llegar a producirse uno, seria de consideraciones épicas.

El terremoto de mayor magnitud que se ha registrado en todo el mundo ocurrió el 22 de mayo de 1960 en la ciudad de Valdivia, Chile, la liberación de la energía registrada en esta escala quedó establecida en 9,5 grados de magnitud de momento (MW). Este ocasionó el hundimiento de la ciudad en 4 metros bajo el nivel del mar y la erupción del Volcán Puyehue, dejando más de 2 millones de damnificados.

Para establecer esta idea Richter se basó en la Escala de Magnitud Estelar que se usa para describir el brillo de las estrellas y de los cuerpos celestes, determinando que un temblor de magnitud 0 puede tener un desplazamiento horizontal de 1 μm en el sismograma usando un sismómetro de torsión Wood-Anderson siempre que este se encuentre localizado a 100 kilómetros de distancia del epicentro.

El sismómetro de torsión de Wood-Anderson tenía muchas limitaciones que impedían hacer el cálculo de temblores mayores a 6,8 grados. Así varios investigadores hicieron la propuesta de extender la Escala de Magnitud Local.

Problemas de la Escala de Richter

Aunque se está usando desde hace muchos años, esta escala puede presentar problemas en cuanto a su uso y sobre todo su valoración de los eventos sísmicos. El mayor problema que presenta es que no es fácil relacionarla con aquellas características físicas que dan origen al terremoto.

A comienzos del siglo XXI muchos sismólogos consideraban que estas escalas tradicionales de medición se encontraban obsoletas y que debían ser cambiadas a unidades de medidas fiscas que fueran más significativas a las cuáles denominaron momento sísmico, el cual se podía relacionar a los parámetros físicos que se experimentan entre los que se encuentran la ruptura sísmica y la energía que se puede liberar en un terremoto.